Az allergiás hajlam genetikailag meghatározott, a betegség kialakulását környezeti hatások befolyásolják. A táplálékallergiák előfordulását 6-8%-ra becsülik, a táplálék-intoleranciák gyakorisága pedig ennek 2-4 szorosára tehető. A táplálékkal szembeni túlérzékenység többféle mechanizmus szerint jöhet létre.

Táplálékallergia alatt a táplálék vagy a táplálék-összetevő által kiváltott, specifikus, reprodukálható „adverz” tünet-együttest értjük, melyben kóros immunológiai reakciók mutathatók ki. Az allergén hatására az immunrendszer valamelyik reakciótípusa kórosan fokozott mértékben aktiválódik. Az élelmiszerek közül leggyakrabban a tej, tojás, szója, csirkehús, hal, búza, dió, paradicsom, zeller, különböző gyümölcsök, kukorica, hüvelyesek váltanak ki allergiás tüneteket.